Caitlin e Anjo. Juju e Paige. Dia das estrelas do basquete feminino

ALBANY, NY – Realmente parece uma manhã de Natal.

Não há outra maneira precisa de descrever o nível de expectativa aqui antes do confronto Iowa-LSU Elite Eight, uma revanche do jogo recorde do campeonato nacional do ano passado com duas grandes estrelas, Kaitlin Clark e Angel Reese. Mas não é só isso que está acontecendo. JuJu Watkins e USC enfrentarão as equipes Paige Bukers e UConn em Portland na noite.

Quatro estrelas. Duas vagas na Final Four estão em jogo. Um dia histórico no basquete feminino.

“Se eu fosse fã de basquete, ficaria grudado na TV”, disse Clark.

“RIP para a multidão”, disse a técnica principal do USC, Lindsay Gottlieb. “Isso vai destruir tudo.”

Embora ambos os jogos sejam transmitidos pela ESPN, não pela ABC, pelo menos um – Tosse, Iowa x LSU – quebrará o recorde de público em um jogo não-final do Torneio Feminino da NCAA. A vitória de Iowa sobre West Virginia no segundo turno no fim de semana passado quebrou o recorde anterior (estabelecido dois dias antes na vitória dos Hokies no primeiro turno sobre o Holy Cross) com uma média de 4,9 milhões de telespectadores. Você poderia argumentar convincentemente que a revanche de segunda-feira é o jogo mais esperado no basquete feminino desde o jogo do campeonato de 2004 entre UConn e Tennessee. Ou pelo menos é a partida feminina mais esperada do ano passado.

Como todos sabemos, a última vez que Clarke e Reese se enfrentaram, 9,9 milhões de telespectadores assistiram. Então, sim, as pessoas terão interesse em uma revanche. Mas eles terão que ficar por aqui para ver as estrelas na segunda metade da partida dupla.

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Como calouro em 2020-21, Bukers recebeu honras de Jogador Nacional do Ano. Mais tarde, ela sofreu uma lesão no joelho que a forçou a perder dois meses da temporada seguinte, e uma ruptura do ligamento cruzado anterior a descartou durante toda a temporada 2022-23. Agora, ele está saudável (embora muitos em sua equipe não estejam!) e de volta ao seu estado espetacular contra a sensação do estreante do ano em Watkins. Na próxima temporada eles dividirão o maior faturamento como as maiores estrelas do jogo.

“O poder das estrelas impulsiona as narrativas no atletismo”, disse Gottlieb. “Foi assim que a NBA decolou, quando tinha rostos, voltando para Magic (Johnson) e Larry (Bird) e depois Michael Jordan.”

O jogo do campeonato de 2023 entre Clark e Reese é paralelo ao jogo do título masculino do Magic-Bird de 1979. Parecia um divisor de águas para o jogo, mas um ano depois, é mais correto chamá-lo de começo. Ele apresentou a milhões de pessoas duas superestrelas e sua conversa fiada, deu-nos uma nova rivalidade e, em seguida, devolveu todos os jogadores principais ao jogo para mais uma temporada. Mais tarde, Bueckers voltou de uma lesão no joelho e mostrou uma turma de calouros incrivelmente talentosa e apareceu em lugares como Columbia, SC; South Bend, Índia. e Austin, Texas. Mesmo entre um público tão talentoso, Watkins se destaca.

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É LSU contra Iowa. Haverá conversa fiada – supere isso

“Tanto Paige quanto JuJu tiveram temporadas incríveis e eu pude assistir o máximo que pude”, disse Clark. “Estou muito ocupado, mas quero administrá-los o máximo que puder – especialmente Juju. O que ela conseguiu fazer nesse programa como caloura e levá-la para a Elite Oito com a chance de ir para a Final Four é irreal, é inédito. Ela é tão especial.

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“Os torcedores do basquete feminino sabem o quanto esse momento é especial e legal. Acho que o público mostra isso. … Acima de tudo, é ótimo para o nosso jogo. Tenho sorte de fazer parte disso.”

O técnico da UConn, Geno Auriemma, destacou que uma das vantagens que o futebol feminino tem sobre o masculino atualmente é a falta de uma regra única. Os jogadores devem permanecer até se formarem (ou no 22º ano do draft da WNBA daquela temporada) e os fãs irão conhecê-los. Vemos esses jogadores crescerem diante dos nossos olhos.

“As crianças que ficam lá por três ou quatro anos deixam sua marca na escola e no esporte”, disse ele. “Se todos aderirem, permanecerem lá e crescerem com sua equipe, isso revela tudo o que é possível.”

O doubleheader imperdível de segunda-feira apresenta um treinador famoso e um programa de vitórias: Dan Staley e seus invictos Gamecocks da Carolina do Sul. Depois de derrotar o Oregon State em Albany no domingo, eles já garantiram sua passagem para Cleveland para avançar para a Final Four junto com o terceiro colocado NC State, que venceu em Portland. As duas equipes restantes em Albany são Iowa e LSU.

Então, ninguém estava falando sobre a Carolina do Sul na segunda-feira, o que é bom para Staley.

“Vá em frente, chame a atenção, coloque em outro lugar”, disse Staley rindo. “Que esta equipe continue a prosperar no espaço que lhe foi dado. No final das contas, a esta hora da próxima semana, espero que tenhamos dado muito o que conversar para muitas pessoas.

“Agora que vencemos, vou sentar e aproveitar como todo mundo. Provavelmente milhões e milhões de pessoas vão assistir a esse jogo, e eu serei uma delas. não tenho a classificação Nielsen em casa, mas pode contar comigo para assistir a esse jogo.

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(Fotos de Angel Reese e Caitlin Clark, Paige Bukers e Juju Watkins: Greg Nelson / Sports Illustrated, Getty Images, Steph Chambers / Getty Images, Jayne Kamin-Oncia / Getty Images)

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